8 (место в конференции по итогам прошлого сезона). «Миннесота»

Самый дорогой игрок: Эндрю Уиггинс ($25 250 000)

Лучший игрок: Джимми Батлер ($20 445 779)

Экс-наставник «Чикаго» Том Тибодо, приехав пару лет назад в Миннеаполис, всё еще собирает свои «ТимберБуллз». Вот уже и Луол Денг подъехал, а до этого – Деррик Роуз… Ходят слухи и о Джоакиме Ноа, которого вот-вот отчислят из «Никс». И, конечно же, здесь есть Джимми Батлер!

Единственный из того самого состава «Быков» трехлетней давности, который достойно бился в плей-офф, который не утратил амбиций (а заодно – здоровья, «физики» и навыков), и способен до сих пор быть лидером команды-«контендера».

Забавно, что сам уроженец Хьюстона при этом не особо-то и рад играть за «Миннесоту». Но он – реальный профи. И раз парень пока здесь, то будет отдаваться игре на все 100 процентов.

На фоне американца канадец выглядит этаким «золотым мальчиком», которого с детства вели до первого номера драфта, который был выбран под первым номером драфта, получил контракт первого номера драфта, но при этом – ни разу этот самый первый номер и не оправдывает.

Нет, Уиггинс, конечно, феерит, «набивает» чудесную статистику, но видно, что для него это – игра, а не спорт. Эндрю – не лидер. Как, например, и Карл-Энтони Таунс, еще один первый «пик» в составе «Волков». Американец доминиканского происхождения куда серьезнее относится к спорту, но ему пока что не хватает желания, хотя, скорее, даже мотивации, чтобы стать лидером и вести партнеров за собой.

В общем, на бумаге состав «Миннесоты» способен биться вплоть за финал конференции. Но в реальной жизни никто, кроме Батлера, всерьез таких задач перед собой не ставит…

7. «Сан-Антонио»

Самый дорогой игрок: Демар Дерозан ($27 739 975)

Лучший игрок: Ламаркус Олдридж ($22 347 015)

Мы, конечно, посмотрим, как именно проявит себя в составе «Шпор» Дерозан. Возможно, старина Попович и сварганит из него MVP. Пока же экс-лидер «Торонто» – всего лишь яркий второй номер. Элитный «скорер», но без дальнего броска, без хорошей защиты и без умений «зарешать» в концовках.

«Спёрс» потеряли всех своих еще недавних прим. Тим Данкан ушел первым. Тони Паркер отправился в «Шарлотт». Ману Жинобили на 93-м году жизни (ладно-ладно – на 42-м) решил закончить карьеру. Кауай Леонард… Ой, а про него и вовсе надоело говорить!

Сейчас «Шпоры» находятся в процессе перестройки. Как и во всём остальном, что касается техасского клуба, – она совсем не типична для команд НБА. Сливать сезон здесь точно не будут. И будут по-прежнему бороться за путевку в плей-офф (как минимум, естественно).

Но главная задача всё же – сформировать костяк лидеров. Опытных, ярких лидеров. Вокруг которых гуру Грегг и соберет очередную команду-шедевр. Пока что первым кандидатом на роль главной звезды кажется именно Олдридж. И возраст (за 30) подходит. И с тренером-мэтром общий язык внезапно (пусть не без проблем) нашел.

6. «Нью-Орлеан»

Самый дорогой игрок: Джру Холидей ($26 131 111)

Лучший игрок: Энтони Дэвис ($25 434 263)

Джру «Черт его знает, как мое имя пишется на русском» Холидей не просто так возглавил платежку «Пеликанов». Он ездил на «Матч всех звезд», он набирает в сезоне по 19 очков и делает по 6 передач в среднем за матч. Он, наконец, пережил тяжелый период в семье, пока жена боролась с раком.

И уроженец Лос-Анджелеса оставался одной из ключевых фигур в команде. Короче, Джру явно стóит своих денег.

Но всем понятно, кто именно главная звезда в Луизиане. Дэвис мог бы сейчас получать больше, кабы не травма в 2016-м, лишившая его возможности поехать на звездный уик-энд и попасть в символические пятерки НБА. Из-за этого Энтони потерял крутой бонус к зарплате, положенный по правилам лиги.

Вряд ли, конечно, первый номер драфта-2012 сильно обеднеет. Но все-таки – за игрока из топ-15 (и явного топ-3 на своей позиции тяжелого форварда/центрового) немного обидно.

Gerald Herbert/AP/TASS

5. «Юта»

Самый дорогой игрок: Руди Гобер ($23 491 573)

Лучший игрок: Донован Митчелл ($3 111 480)

Руди «Руки бесконечной длины» Гобер, – бесспорно, элитный «дефендер», мастер блокшотов и один из ключевых игроков «Джаз». Но будущее коллектива из Солт-Лейка – не за французом. А за чуть более молодым американцем. Митчелл стал главным «стилом» прошлогоднего драфта, уйдя под общим 13-м номером и с ходу проявив себя как суперзвезда.

Не только по количеству набранных очков (20,5 в среднем за матч – лучший показатель в команде!). Но главное – как ключевой элемент в составе, способный и затащить игру в концовку, и всё решить самолично в этой концовке.

У «Юты» есть костяк, есть перспективная молодежь (вспомним хотя бы Данте Экзама), но именно Донован – именно тот парень, с которым теперь здесь связывают перспективы мормонского клуба. Это при всём бескрайнем уважении к Гоберу.

4. «Оклахома-Сити»

Самый дорогой игрок: Расселл Уэстбрук ($35 350 000)

Лучший игрок: Расселл Уэстбрук ($35 350 000)

Главный модник НБА и «Черепашка Ниндзя» – над калифорнийцем сколь угодно можно смеяться, можно злословить, что от него в его родной штат сбежал Кевин Дюрант, иронизировать, наконец, над его страстью к статистике…. Но нельзя не признать: Уэстбрук – один из самых ярких и крутых игроков нескольких последних лет!

Как ни крути, а титул «самого ценного» дают не за красивые глаза, и если ты два года подряд делаешь в среднем «трипл-дабл» по итогам регулярного чемпионата, – это же реально высший уровень! Поэтому какие могут быть вопросы к контракту Расселла? Да и какие вообще могут быть вопросы по его лидерству в составе «Тандер»?!

Craig Mitchelldyer/AP/TASS

3. «Портленд»

Самый дорогой игрок: Дамиан Лиллард ($27 977 689)

Лучший игрок: Дамиан Лиллард ($27 977 689)

Уроженец Окленда (там базируется «Голден Стэйт»!) давно стал королем Орегона. Он признался, что хочет провести здесь остаток карьеры (начатой в 2012 году). Дамиан, в принципе, не кривил при этом душой. Его очень любят в Портленде. Причем настолько, что даже готовы слушать его рэп!

Лиллард – крут. Причем настолько, что втащил в прошлом сезоне скромный состав «Трэйл Блэйзерс» аж на третье место в конференции! Это, впрочем, никак не помогло в плей-офф, но сполна оправдало солидный контракт парня, который ему выписали в клубе.

Нет ни малейшего шанса на то, что «Портленд» вдруг задержится на завоеванных ранее позициях, но именно к персоне Дамиана в его перегруженной платежке нет никаких вопросов. Он явно стóит этих денег!

2. «Голден Стэйт»

Самый дорогой игрок: Стефен Карри ($37 457 154)

Лучший игрок: Кевин Дюрант ($30 000 000)

В звездном составе монструозных «Уорриорз» нельзя назвать звезду «прямо сейчас» номер один. Кто-то скажет, что это Карри. А кто-то – что только Дюрант. Возможно, кто-то назовет и Клея Томпсона. Другой – Дрэймонда Грина. И каждый будет по-своему прав.

Сила «Воинов Золотого штата» в командной игре. Не в их суперзвездах, а в том, как эти самые суперзвезды друг друга дополняют. Короче, главная звезда тут – Стив Керр (это, если что, главный тренер)!

Справедливо, что Стефену выписали 201 миллион за 5 лет? Конечно! Справедливо ли считать Дюранта сильнейшим игроком команды? Ну, Кевин становился MVP финальных серий в последние два года! Так что, наверное, да.

Анализировать же платежку «Голден Стэйта» – дело пустое. И это, похоже, единственный клуб в НБА, где всё сбалансировано. Какой-то отдельный игрок в другой ассоциации и мог бы стоить больше. Но именно в составе действующего чемпиона ассоциации он получает ровно столько, сколько нужно. С поправкой на то, что это – «Уорриорз».

David J. Phillip/AP/TASS

1. «Хьюстон»

Самый дорогой игрок: Крис Пол ($35 654 150)

Лучший игрок: Джеймс Харден ($30 431 852)

«Рокетс» швырнули контрактом в Пола, выписав ветерану 160 миллионов за 4 года. Много? Нет! Разумно? Тоже нет. Крис и так не отличается богатырским здоровьем, и с возрастом всё станет только хуже. Стоит ли защитник всех этих миллионов? Да! Можно ли было на нем сэкономить? Наверное.

В любом случае, при всём уважении к CP3, к его статусу лучшего плеймейкера своего поколения, не Пол всё же определяет игру техасцев. Влияет на нее в лучшую сторону? Ну, разумеется. Делает партнеров лучше? Бесспорно! Помогает тому же Хардену раскрыться? Конечно!

Но есть-таки ощущение, что «Ракеты» и без Мистера баскетбол Северной Каролины остались бы примерно на своих позициях (где-то на уровне финала конференции). А вот без Джеймса потеряли бы их однозначно.