Куда увереннее доводы западных коллег стали звучать после старта группового этапа, сыгранного по швейцарской системе. Natus Vincere, следуя правилу о состоянии первого блина, в дебютной встрече потерпела поражение от китайской TyLoo со счетом 0:2 (16:19, 12:16). Такому результату просто не могло быть оправданий, и это нанесло значительный удар по моральному состоянию ребят.

Хорошо еще, что жеребьевка оказалась благосклонной к украинскому коллективу – сначала был обыгран второй представитель Поднебесной VG.Flash (дважды по 16:8), а затем и ослабевшая в этом сезоне Virtus.pro (16:11, 16:9). Следует отметить, что три первых соперника Natus Vincere в итоге заняли места в нижнем квартете турнирного рейтинга. Не хочется даже представлять, что случилось бы, если бы в первые дни турнира «желто-черные» получили оппонентов покрепче.

Таковой попался лишь в четвертом раунде – европейская команда mousesports хоть в мировой топ и не входит, но всегда оказывает достойное сопротивление лучшим стрелкам региона. Матч получился жарким – было видно, что две уверенные победы над аутсайдерами вернули NaVi стабильность в действиях. Но, увы, этого оказалось недостаточно.

«Мышки» отлично начали матч, в первой половине на карте de_mirage европейские стрелки не дали Natus Vincere развернуться и довольно быстро закончили сет в свою пользу. Тем неожиданнее стало то, что на своей любимой de_nuke Mouz взяли лишь два раунда в позиции защиты, и перевернуть игру за стадию атаки после 2:13 оказалось почти невозможно.

Третий, решающий, сет стал самым равным, однако «мышки» неожиданно быстро смогли восстановиться после провала, что стало полным сюрпризом для NaVi. 16:9 – и в плей-офф прошла mousesports.

Впрочем, у «рожденных побеждать» еще оставался шанс попасть в финальную стадию – благо, СНГ-коллективу вновь подфартило с соперником. Назвать AVANGAR слабой командой, конечно, язык не повернется, но окажись на их месте GODSENT или North, всё могло сложиться иначе.

А так NaVi получила прекрасную возможность выиграть в последнем туре группового этапа, чем с удовольствием и воспользовалась. Молодой команде из Казахстана, впрочем, надо отдать должное – ребята в обоих сетах шли нос к носу с ветеранами сцены, но несколько обидных ошибок свели все старания AVANGAR на нет. «Рожденные побеждать», в свою очередь, шансов оказаться впереди не упускали.

Вот и получается, что по итогам групповой стадии российско-украинский состав оказался в числе аутсайдеров плей-офф. Топ-3 мирового рейтинга не смог показать эффектной игры и допускал ошибки даже в матчах с аутсайдерами, а единственная встреча с крепким коллективом обернулась для NaVi поражением. Мог ли кто-то представить, что Zeus и компания смогут преобразиться и показать эффектную игру в играх на вылет?

Каким-то образом на четвертьфинал против SK Gaming вышла уже совсем другая Natus Vincere. Сражение, кстати, довольно-таки принципиальное, если вспомнить драму двухмесячной давности. Тогда SK Gaming обещала золотые горы двум игрокам NaVi, но в последний момент s1mple и Flamie отказались от переходов. Как выяснилось сейчас, не зря.

Возможно, это и сыграло свою роль – и сами ребята, и их «тиммейты», хотели показать, что выбор был правильным. Кроме того, влюбленные в свою команду киевляне заполнили «Дворец Украина», что дало NaVi дополнительный «буст» в плане морали.

И вот уже бразильской пятерке дважды приходится переводить игру в овертайм на своей же карте de_inferno. Итоговый результат 22:19 в пользу SK, кажется, только разозлил хозяев площадки – на выбранной уже Natus Vincere de_overpass гости из Южной Америки выиграли только шесть раундов, на нейтральной же de_mirage – восемь.

Забегая вперед, стóит признать: во всех поединках плей-офф СНГ-команде удавалось поймать кураж и морально задавить соперника, который после серии отданных раундов никак не мог вернуть оптимальный темп игры и был вынужден сдаться. Так случилось с SK Gaming, так произошло и в матче-реванше против mousesports.

Причем у европейцев свои шансы все-таки были. В полуфинале первую карту выбирали «желто-черные», и поражение в ней со счетом 7:16 могло означать больше, чем половину дела.

В итоге слабость Natus Vincere аукнулась на de_mirage, когда коллектив уступил в первой половине (6:9). Но Mouz совершила грубейшую ошибку – после успеха в пистолетном раунде STYKO и Ко заметно и расслабились и сразу же проиграли семь подряд. После этого можно было сдаваться.

Восстановиться к третьему сету у «мышек» не получилось – а NaVi, в свою очередь, шансов выровнять ситуацию сопернику не дала. Более того, s1mple и Zeus в целом провели карту de_nuke на кураже, подарив зрителям в зале несколько незабываемых моментов, которыми еще долго будут восхищаться даже самые придирчивые аналитики.

В целом игра была достойна финала; тем более что в реальном решающем матче команда-сюрприз чемпионата NRG Esports не смогла составить конкуренцию NaVi. Окрыленные своими действиями и энергией публики, «желто-черные» выступили с позиции силы и держали оппонентов на безопасном расстоянии, показав, наконец, действительно качественную игру против команды рангом ниже.

В сухом остатке – победа на домашнем турнире, 125 000 долларов призовых и несколько баллов в рейтинговую копилку. Но на деле история Natus Vincere кажется близкой к идеалу – команда исправила свои ошибки по ходу StarSeries, поймала свой стиль, и в таком состоянии может одолеть любого соперника. Главное, чтобы запала хватило до сентября, когда пройдет главный «ивент» года – FACEIT Major.

Иван МИКУ