Не меньше десятка клубов на уровне Чемпионшипа уверены, что им «положено находиться в элите».

В случае с «Астон Виллой», вернувшейся в Премьер-лигу, это имеет смысл. Речь об одном из самых больших имен в истории английского футбола. «Вилла» – один из пяти местных клубов, выигрывавших Кубок чемпионов.

Тем не менее история ее успеха в 1982 году прославлена меньше, чем достижения всех остальных. Даже в Англии не все сразу вспомнят имя менеджера бирмингемской команды в то время. Об игроках и говорить нечего. В сумме клубные чемпионы Европы 37-летней давности наиграли 35 матчей на уровне сборных за всю карьеру.

Бирмингемцы были одним из самых успешных клубов страны до Первой мировой войны, выиграв шесть чемпионских титулов. После 1910 года и до семидесятых «Вилла» взяла всего два трофея — Кубок Англии и Кубок лиги. В 1970 году команда выступала в третьем дивизионе.

Переломный момент случился спустя несколько лет, когда «Астон Вилла» уже была представителем второго дивизиона. Председатель правления клуба Даг Эллис не смог заполучить талантливого менеджера Брайана Клафа, выигравшего чемпионский титул с «Дерби Каунти». Но в 74-м на «Вилла Парк» переехал менее известный Рон Сондерс: бескомпромиссный в прошлом нападающий, который выступал за «Чарльтон», «Уотфорд» и «Портсмут».

У Сондерса были успехи на уровне низших дивизионов, но его свежий опыт в «Манчестер Сити» настораживал. Рон продержался на работе всего несколько месяцев. Не желая идти на поводу звездных игроков, он рассорился с теми, кто выигрывал трофеи под руководством Джо Мерсера и Малкольма Эллисона. 42-летний тренер уже заработал себе репутацию требовательного и авторитарного менеджера, загоняющего подопечных на тренировках и считающего подкаты каждого во время матчей. Методы не были сюрпризом для тех, кто видел в деле Сондерса-футболиста.

Он оказался человеком, в котором нуждалась «Астон Вилла». Сондерс установил в команде серьезную дисциплину. В его дебютный сезон «вилланы» пробились в первый дивизион и выиграли Кубок лиги. Мечты болельщиков о месте в элите и трофеях были удовлетворены с ходу, но мало кто предполагал, что произойдет дальше.

Сондерс в «Вилле» заработал славу тренера, развивающего молодых футболистов. Но многим работа с Роном давалась непросто. По современным меркам его методы называют «буллингом», но в семидесятых Сондерс был жестковатым, но все же грамотным психологом. Чтобы преуспеть в глазах Рона, нужно было обладать толстой кожей, и многие игроки спустя время держали обиды на менеджера.

Например, перспективный голкипер Джейк Финдли так и не получил шанса у Сондерса. «Он был очень талантливым, но Рон терпеть не мог то, что он постоянно валяет дурака», – отмечал после основной голкипер Джимми Риммер. Его Сондерс приобрел у «Арсенала», и Риммер стал ключевой фигурой успехов «Виллы» в то время.

В этом был весь Сондерс. Какие бы спорные решения Рон ни принимал, он мог их по итогу компенсировать отличными ходами, делающими команду сильнее. С Дагом Эллисом их отношения тоже были сложными, но председателю правления приходилось мириться с менеджером, который подписывал игроков без его ведома.

Потому что «Астон Вилла» была успешной. Ее позиции в элите укрепились, а в 77-м году бирмингемцы выиграли еще один Кубок лиги. Те, кто следовали за Сондерсом, преуспевали. Менеджер сделал ставку на 19-летнего форварда Энди Грэя, который впоследствии стал лучшим бомбардиром команды. В 77-м году Грэй получил награды как лучшему игроку сезона в Англии, так и лучшему молодому футболисту страны. Впоследствии такой «дубль» покорялся только Криштиану Роналду и Гарету Бейлу. Его партнером в атаке стал воспитанник клуба Брайан Литтл — игрок, который, несмотря на методы Сондерса, прошел путь до статуса одного из лучших в истории «Виллы».

В сезоне–79/80 «АВ» заняла седьмое место, и такой результат казался для нее пределом. Годом ранее бирмингемцы продали Грэя, а теперь карьеру из-за многочисленных травм завершил Литтл. Но Сондерс не переставал обновлять команду, а также находить новые роли для футболистов. Подписав нападающего «Челси» Кенни Свейна, он превратил его в правого защитника атакующего плана. В его «Астон Вилле» походы крайних беков вперед стали фирменным знаком.

Сондерс вообще реализовал многие из тех вещей, за которые сейчас хвалят условного Юргена Клоппа. У его «Виллы» была сильная рабочая этика, отсутствовал индивидуализм, а большую роль имел высокий командный прессинг. Для этого он собирал в коллективе бойцов, способных принять его требования. Купленный у «Хиберниана» в 79-м году Дес Бремнер стал основным опорником, дополнив уже культового героя Денниса Мортимера — двигателя всей полузащиты. Мортимера Сондерс приобрел у «Ковентри» в 1975 году.

Ключевой покупкой перед сезоном–1980/81 стал нападающий Питер Уит из «Ньюкасла». 29-летний игрок уже вкусил успех в «Ноттингеме» Брайана Клафа, где стал чемпионом Англии. Он добавит еще один титул в «Астон Вилле», а также возьмет награду, с которой он разминулся в «Форест», уйдя за год до триумфа «лесников» в Европе. Мощный Уит и нападающий Гари Шоу составили классическую пару форвардов из большого и маленького.

Они, плеймекер Гордон Кауанс, вингер Тони Морли, «бокс-ту-бокс» капитан Мортимер, защитники Кен Макнот и Аллан Эванс, а также другие малоизвестные футболисты, сформировали из себя лучшую команду в истории «Астон Виллы». В сезоне–1980/81 бирмингемцы выиграли чемпионский титул, обойдя в борьбе другую сенсацию того времени – «Ипсвич» Бобби Робсона. По ходу сезона Сондерс использовал только 14 разных футболистов.

«Вилла» не смогла поддержать результаты в следующем сезоне и откровенно провалила кампанию в чемпионате. Тем не менее ее дебют в Кубке чемпионов был убедительным. Команда Сондерса прошла исландский «Валур», а затем выбила «Динамо» из восточной части Берлина. Но в феврале Сондерс покинул клуб — и вовсе не из-за того, что команда оказалась на 17-м месте первого дивизиона.

Точная причина ухода лучшего менеджера в истории «Астон Виллы» до сих пор не названа. Было два известных фактора, один из которых в итоге и сыграл определяющую роль. Сондерс не мог получить желаемый контракт от руководства клуба, которое не ценило его достижений. Помимо этого, во главу правления вернулся Даг Эллис — давний антагонист Рона.

Никому не известный Тони Бартон занял позицию менеджера, а сам Сондерс через несколько дней возглавил «Бирмингем», городских противников «Виллы». Бартон работал в клубной академии и числился помощником Рона. Скромный человек без тренерских амбиций не стал менять ничего глобально, но «Астон Вилла» улучшила свои результаты и финишировала в середине таблицы.

Главные события в то же время происходили в Европе. В четвертьфинале «Астон Вилла» неожиданно выбила киевское «Динамо», а в полуфинале обыграла других фаворитов — бельгийский «Андерлехт». В обоих случаях англичане демонстрировали умение коллективно обороняться, сыграв нулевые ничьи на выезде и сухо победив дома. В финале их ждала мюнхенская «Бавария» с действующим обладателем «Золотого мяча» Карлом-Хайнцем Румменигге.

Матч в Роттердаме не сулил команде Бартона ничего хорошего — она объективно не соответствовала уровню мюнхенцев. Уже на старте игры шею травмировал вратарь Риммер, такой важный для оборонительной системы «Виллы» игрок. Но заменивший его Найджел Спинк в итоге взял на себя роль героя, сделавшего несколько ключевых сэйвов.

Как бы «Бавария» ни прижимала «Астон Виллу» к своим воротам после перерыва, именно англичане забили единственный гол. Быстрая атака завершилась ударом Питера Уита с нескольких метров. Мяч попал под нерабочую левую ногу форварда, его не лучший удар сначала пошел в штангу, а затем оказался в сетке ворот. «Уверен, что если бы я пробил хорошо, то вратарь спас бы!», – говорил через время Уит.

Шестой год подряд Кубок чемпионов взяла английская команда, и успех «Астон Виллы» был не менее шокирующим, чем первая победа «Ноттингем Форест». Бартон еще два сезона без особого успеха поработал менеджером бирмингемцев, который в следующие 37 лет только однажды занимал второе место в чемпионате и пережил два вылета из элиты. Но путь команды Сондерса, приведший к тому самому вечеру в Роттердаме, действительно делает «Астон Виллу» одним из особенных клубов в английском футболе.

И сейчас бирмингемцы вернулись туда, где им положено находиться.