Регулярка и плей-офф – разные турниры

«Когда, если не сейчас?». Где-то под таким девизом для «Тампы» проходил минувший сезон. Генеральный менеджер «Лайтнинг» Стив Айзерман покинул клуб прошлой осенью, после восьми лет работы в штате Флорида, но оставил наследство, позволявшее говорить: «Молнии» еще минимум два-три года будут считаться контендером, даже если новый ГМ Жюльен Брисбуа окажется бездарем, а он таковым не является.

При Айзермане «Тампа» пробилась в финал Кубка Стэнли в 2015 году, добиралась до финала Востока в 2011-м, 2016-м и 2018-м. В новейшей истории «Лайтнинг», так называемой «Эре Стивена Стэмкоса», провальной получилась только регулярка-2016/2017, когда «Болтс» не попали в плей-офф. Но и та неудача объяснялась обилием травм (например, Стэмкос тогда не сыграл и двух десятков матчей), а также нервами Андрея Василевского, не сразу привыкшего к роли основного вратаря «Молний».

В сезоне-2018/2019, казалось, паззл сложился окончательно. «Тампа» выиграла регулярку с большим отрывом – конкуренты разглядывали ее в бинокль. «Лайтнинг» не только прокачали по максимуму атакующие скиллы и большинство (причем в этих аспектах «Молнии» и так были круты), но и приблизили едва ли не к образцовым свои действия в меньшинстве, да и по надежности обороны оказались среди лидеров. «Тампа» побила рекорд по очкам в эпоху потолка зарплат, Андрей Василевский взял «Везина Трофи», Никита Кучеров – «Арта Росса» и «Харта». «Молнии» выглядели командой без слабых мест: сбалансированной, укомплектованной во всех линиях, со звездами и крепкими исполнителями для нижних звеньев.

Момент, когда карета «Лайтнинг» превратилась в тыкву, пришелся на первый матч первого раунда плей-офф с «Коламбусом». «Тампа» ухитрилась проиграть, ведя 3:0. Дальше «Блю Джекетс», руководствуясь наставлениями настраивавшего команду в раздевалке Джона Тортореллы, реально «намотали сопернику х## на шею». Следующие три матча «Мундиры» выиграли с суммарным счетом 15:5, а «Тампа» позорно отправилась в досрочный отпуск, так и не успев понять, что вообще произошло.

Чем «Лайтнинг» занимались в межсезонье?

Главной задачей на лето для Жюльена Брисбуа было расчистить зарплатную ведомость. Потому как требовалось переподписывать Андрея Василевского и Брэйдена Пойнта, а с этого сезона вступает в силу контракт Никиты Кучерова со средним окладом в 9,5 млн долларов в год.

Свежеиспеченный обладатель «Везина Трофи» останется в «Тампе» надолго. Василевский подписал 8-летнее соглашение. С 2020-го его средняя зарплата составит 9,5 млн долларов в год. Но это сумма, которая уходит под «кэпхит». Так-то 44,5 млн из 76-ти Андрей получит бонусами.

От «тяжелых» контрактов Брисбуа тоже избавляется блестяще. Возрастные защитники Антон Стролман и Дэн Джирарди (у обоих было по 5,5 млн в год) покинули «Тампу» в качестве свободных агентов. Первый точно не был лишним в команде, но потолок зарплат сильно давит на «Лайтнинг». В обмен на символическую компенсацию «Молнии» отправили в «Ванкувер» не оправдавшего надежд вингера Джей-Ти Миллера (5,25 млн), а «Оттава» согласилась взять на себя контракт Райана Кэллахана (5,8 млн), который, видимо, завершит карьеру из-за хронических проблем с позвоночными дисками.

Также генеральный менеджер «Тампы» убедил Брэйдона Коберна согласиться на двухлетний договор со снижением зарплаты с 3,7 млн до 1,7 млн. 34-летний защитник пошел на такие условия ради перспективы завоевать Кубок Стэнли.

5 августа «Лайтнинг» пополнили состав Кевином Шаттенкирком, который формально станет заменой Стролману. Швед ведь был надежным «домоседом», тогда как Шаттс ассоциируется с успешной игрой на синей линии. У «Тампы», впрочем, в роли блулайнеров отлично себя проявляют Виктор Хедман и Михаил Сергачев. В любом случае, для «Лайтнинг» это сделка с небольшими рисками. Шаттенкирк подписан на год с зарплатой 1,75 миллиона. «Рейнджерс» недавно выкупили контракт Кевина, по которому тот зарабатывал 6,65 млн за сезон. Брисбуа верит, что, во-первых, 30 лет – еще не критичный возраст, а во-вторых, что Шаттенкирк преодолеет черную полосу длиною в два года, мрачные тона которой были дополнительно насыщены из-за травм.

Также для увеличения глубины в линии обороны приглашены два Люка – Шенн и Витковски.

На роль бэкапа Андрея Василевского взят 36-летний Кертис Макилэнни, который реанимировал карьеру в «Каролине» в минувшем сезоне.

В общем-то, Брисбуа сейчас предстоит решить только одно задание – подписать новый контракт с Брэйденом Пойнтом. 23-летний центр в минувшей регулярке набрал внушительные 92 (41+51) очка. У генерального менеджера «Тампы» остались под «кепкой» 9,376 миллиона долларов – на Пойнта, по идее, должно хватить.

Резюме

Букмекеры определили «Лайтнинг» в главные претенденты на завоевание Кубка Стэнли в 2020 году. Но такая оценка выглядит данью мощи состава «Болтс», который при условии сохранения Пойнта останется сильнейшим в НХЛ.

Кажется, что у «Тампы» все в порядке. Зарплатная ведомость разгружена. Все лидеры имеют долгосрочные контракты: Андрей Василевский – до 2028 года, Никита Кучеров – до 2027-го, Райан Макдона – до 2026-го, Виктор Хедман – до 2025-го, Стивен Стэмкос, Тайлер Джонсон и Янни Гурд – до 2024-го, Алекс Киллорн – до 2023-го, Ондржей Палат – до 2022-го. При этом из них только Макдона достиг 30-летнего рубежа.

В ближайшем будущем Брисбуа придется попотеть только по поводу Михаила Сергачева, Энтони Сирелли, Матье Жозефа и Эрика Чернака, у которых в 2020 году закончатся контракты новичков.

Словом, чемпионское окно «Тампы» будет открыто еще минимум три-четыре сезона. Однако потенциальная мощь ростера становится определяющим фактором только в регулярке. «Лайтнинг» по силам второй раз подряд взять Президентский кубок, тогда как в плей-офф работают другие механизмы. Ими Стэмкос, Кучеров и Ко еще не овладели. Говоря проще, «Тампе» не хватает яиц. Если обойтись эвфемизмами, то у этой команды наблюдается дефицит кубкового характера. Подобная проблема может решиться даже при помощи внутренних резервов, примером тому «Вашингтон» 2018 года и Александр Овечкин, вдохновивший партнеров на завоевание Кубка Стэнли. И все-таки неслучайно «Тампа» зондировала почву по поводу героического и харизматичного Джо Павелски, но тот выбрал «Даллас».

«Лайтнинг» можно назвать главным фаворитом регулярки. Но сомнения в успешности «Молний» в плей-офф выглядят весьма прочными.