Игнор в «Лос-Анджелесе»

Илья подписал трехлетний контракт с «Лос-Анджелесом» летом прошлого года и мощно стартовал в новой команде. Форвард забросил первый гол за «королей» уже в дебютной выставочной встрече против «Вегаса». Ковальчук получил шайбу в своей зоне, прошел нескольких оппонентов и поразил ворота. Правда, «Кингз» это не сильно помогло, и тот поединок они разгромно проиграли (3:7). Однако пока все радовались красивой шайбе россиянина, даже по этому матчу было видно, что все не так гладко. Илья не всегда успевал возвращаться в оборону и страховать партнеров, мазал из убойных позиций и порой делал все слишком медленно.

С началом сезона все стало еще хуже. Ковальчук забросил первый гол в регулярке уже в третьем матче, поразив ворота «Виннипега», но раз за разом «Лос-Анджелес» уступал, а сам нападающий неизменно заканчивал поединки с отрицательным показателем полезности. В ноябре после серии поражений «Кингз» сменили коуча: место Джона Стивенса занял Уилли Дежарден, но лучше от этой рокировки не стало ни команде, ни Ковальчуку. В конце месяца Илья впервые вышел на лед в четвертом звене, а затем подобная практика стала для него нормой. Хотя поначалу тренер отмечал, что это временная мера, и он все еще рассчитывает на звездного форварда.

«У нас есть еще работа, а его отношение делу просто великолепно. Никакой конкретный «месседж» я Ковальчуку послать не пытаюсь. Я принял это решение только потому, что это давало нам наилучшие шансы на хорошую игру на выезде. После матча мы оценим эффективность», – говорил тогда Уилли.

Но дальнейшие события показали, что тренер и не пытался найти подходящее место для снайпера. Оставшуюся часть бесполезного сезона Илья так и провел в третьих-четвертых звеньях, лишь изредка выходя в спецбригаде большинства. Безусловно, даже несмотря на возраст, у Ковальчука есть ощутимые козыри: резкость, отличные руки и шикарный бросок. Да, скорость он давно потерял, но отличным финишером как был, так и остался. Другой вопрос, что использовать его сильные качества Дежарден просто не хотел.

После прихода нового тренера его айстайм резко снизился с 19:15 до 12:13, а некоторые игры Ковальчук наблюдал с трибуны. Конечно, такая ситуация его не устраивала, и он в концовке сезона пошел на открытый конфликт с Дежарденом, деликатно уничтожив канадца в прессе.

«Смотреть за матчем со стороны – это ужасно. Это худшее из того, что может быть. Но он не выпускает молодых парней, он их не наигрывает. Он играет с семью защитниками. Это его новая стратегия. Что я тут могу сделать? Это его решение, он – главный тренер».

Такой выпад в адрес Уилли был неслучайным. Тренер в очередной раз прокатил Илью мимо заявки, предпочтя трусливую тактику с семью защитниками. Он даже вызвал из фарм-клуба 25-летнего нападающего Джонни Бродзински, который забивает примерно настолько же часто, как легенда КХЛ Игорь Мусатов. Порой складывалось ощущение, что тренер решил сам для себя: ставлю кого угодно, но только не Ковальчука.

Да, у Ильи был худший показатель полезности во всей лиге среди нападающих («минус 25»), да, он порой где-то не добегал и во многих своих бедах виноват сам. Но камон, в таких условиях сгнил бы даже крепкий и более молодой Радулов. Вам напомнить, как все унижали Тарасенко до начала 2019-го? И где он сейчас вместе с «Сент-Луисом», который был на дне, еще до того, как это почетное место занял «Лос-Анджелес»?

Еще раз: никто не говорит, что Ковальчук – красавец и вокруг виноваты все, только не он. Все проблемы в другом. Сложно проявить себя, когда сыпется вся команда, а главный тренер в упор не замечает тебя и целенаправленно загоняет в угол, лишая всех козырей и заставляя делать то, чего ты никогда не умел. Что, разве Илья когда-то был хорош в обороне? Да нет, конечно. Бросался под шайбы скорее ситуативно, а не инстинктивно. Это снайпер, а не чеккер, но в «Лос-Анджелесе» упорно не хотели этого понимать. Хотя там скорее понимали, но забивали. Так проще.

Провал в сборной

После такого отвратительного сезона Илью всячески поддерживали в сборной России. Во-первых, тем, что в принципе вызвали. Потому что даже в КХЛ были люди сильнее. Тот же Кадейкин ездил на этапы Евротура и выглядел солидно, полностью заслужив вызов. Михеев и Голышев раз за разом проявляли себя, но поехал именно Ковальчук. Ему даже отдали капитанскую нашивку, показав, что верят в него, несмотря ни на что.

Но в Братиславе он опять ничего не показал. Всего 5 очков (2+3), из них два набраны в тренировке со сборной Италии, где уровень противостояния был примерно таким же, как в любительской хоккейной лиге. Конечно, и здесь сказался тот факт, что Ковальчук выходил не в ведущих звеньях, а в чекинг-лайн с Андроновым и Телегиным, но иначе и быть не могло, учитывая провальный сезон и уровень ростера сборной России.

«Тяжело ли играть в четвертом звене? Я думаю, что у нас все были не в своих ролях. Когда мы сюда ехали, сразу договорились, чтобы никто не играл по 18–20 минут, как привык в клубе, а все получали примерно одинаковое время. Никто из ребят не показывал, что чем-то недоволен. Это было не совсем просто сделать, но ребята молодцы, что сдержали слово и бились друг за друга».

На этом фоне дико важно, что сам Илья все оценивает мегаадекватно и не смотрит на мир сквозь розовые очки. Россия отвратительно провела матч с Чехией? Вышел к журналистам и признался, что на лед хоккеисты вышли никакие. Нужно пообщаться с самым дерзким спортивным журналистом страны? Сел на диван напротив Алексея Шевченко, выслушал все претензии, ответил на все вопросы.

«У каждого свое мнение. У нас свободная страна, поэтому кто как считает, то может высказываться. Кто-то поддерживает, кто-то нет. Я делаю выводы. Мое дело — тренироваться, готовиться».

Ковальчук не собирается завершать карьеру, и в следующем сезоне у него есть только один путь. Собраться, сделать выводы и доказать всему миру, что его еще рано списывать в утиль. Иначе пора и вправду завязывать с хоккеем.