Логичный выбор

То, что Илья Ковальчук вернется в НХЛ, было понятно уже давно. Он бы с удовольствием сделал это на год раньше, но помешала Олимпиада на пару с Гари Бэттменом, который не пустил игроков лучшей лиги мира в Пхенчхан. Ковальчук мечтал о золоте Игр и понимал, что Россия поедет в Корею с самым сильным составом и наверняка выиграет. Поэтому продлил контракт со СКА. Кроме того, Илье было 34, за океаном он находился в статусе игрока, завершившего карьеру, что осложняло процесс возвращения (нужно было одобрение от генеральных менеджеров всех команд НХЛ).

Ковальчук сделал все грамотно. Заработал неплохие деньги в КХЛ, выиграл золото Олимпиады, дождался 35-летия и получил возможность выбирать себе команду за океаном.

«Улетаю из КХЛ с легким сердцем. Считаю, что добился всего, чего хотел. Мне кажется, Петербург – это самый культовый город российского хоккея, его флагман.

В этом году и сборная выиграла Олимпийские игры, о «Красной машине» говорят все, это важно», — сказал Илья на прощание.

В межсезонье на Ковальчука претендовали многие клубы НХЛ. Слухи связывали его с «Сент-Луисом», консультации с агентом Ильи провели «Бостон», «Даллас», «Детройт» и «Каролина». В последний момент в переговоры вступил «Вегас», но было уже поздно – Ковальчук подписал трехлетний контракт с «Лос-Анджелесом» на 18,75 миллиона долларов.

Его решение было абсолютно логичным. Илья хотел в команду с большого рынка, которая в течение ближайших трех лет в теории может побороться за Кубок Стэнли. «Лос-Анджелес» не так давно брал две чашки за три сезона и главные герои тех лет еще в строю: Джонатан Куик, Дрю Даути, Джефф Картер, Анже Копитар и т.д. В последние сезоны у «Кингз» были очевидные проблемы в атаке – в команде, по сути, отсутствовал чистый снайпер, а большинство было одним из самых слабых в лиге.


Trevor Hagan/Zuma/TASS

Да, в прошлом сезоне «Короли» попали в плей-офф, но отлетели уже в первом раунде, нарвавшись на горячий «Вегас». Джон Стивенс, в апреле 2017-го сменивший Дэрилла Саттера на посту главного тренера, не стал отходить от философии предшественника. «Лос-Анджелес» делал ставку на крутизну Куика, которого продолжали преследовать травмы, и системность обороны, что тоже было сомнительным решением.

Заложник системы

Стиль «Кингз» — вот, что в первую очередь смущало перед приходом Ковальчука. Последние годы в СКА показали, что с возрастом Илья стал еще более зависимым от центрального нападающего. С каждым сезоном в КХЛ он все меньше создавал моменты самостоятельно. Его критиковали за игру в обороне, результативность падала вместе с показателем полезности, но все изменилось с приходом двух людей: Олега Знарка и Павла Дацюка. Рядом с «Волшебником» Ковальчук ожил и начал выдавать те показали, которых от него ждут.

Но НХЛ – совсем другая лига. Искать пространство, ждать передачи, ловить быстрые отрывы – все это можно, но нужно еще и самостоятельно создавать опасность возле ворот соперника. Обыгрывать, лезть на пятак, бежать, прорываться по борту, в общем, выполнять кучу подготовительной работы, от которой Ковальчук за последние пять сезонов на больших площадках просто-напросто отвык.

В КХЛ Илья все проблемы решал за счет своего броска и качественной помощи партнеров, изредка выдавая индивидуальные шедевры. Но в ростере «Лос-Анджелеса» не просматривалось людей, которые могли бы сделать 35-летнего Ковальчука «great again».

Этого и не произошло. «Лос-Анджелес» — рабочая команда, где все игроки по задумке тренерского штаба – элементы системы. И у Ковальчука сейчас есть проблемы с тем, чтобы в нее вписаться. Нет, его место в топ-6 и спецбригаде большинства не подлежит сомнению, но «Короли» выдают ужасный старт со всех точек зрения, а Илья не производит впечатления игрока, который может что-то исправить.

Надо рубить солягу

На старте сезона Ковальчук выходил в первой тройке с Анже Копитаром и Алексом Иафалло. Сперва получалось довольно неплохо. В трех матчах Илья набрал 3 (1+2) очка, впервые забив в НХЛ с 2013-го года.

Но это был гол в абсолютно кхловском стиле. Ковальчук набрал скорость в средней зоне, здорово открылся на дальней штанге и в касание отправил шайбу в ворота Коннора Хеллебайка после чудо-паса Дрю Даути.

Проблема в том, что «Лос-Анджелес» в этом сезоне выдал всего полторы приличных игры, а в остальных по качеству хоккея смотрелся хуже донной «Аризоны». Ковальчук уже четыре матча подряд завершил с отрицательным показателем полезности и съехал во второе звено к Джеффу Картеру.

При этом Кови продолжает играть в среднем по 20 с лишним минут, из них по 3-4 проводя в большинстве. Он самый бросающий игрок команды (26 бросков в 8 матчах), но «Кингз» это ничего не дает. Большая часть бросков Ильи – неподготовленные выстрелы из не самых удобных позиций, но здесь сказывается слабая работа все пятерки, от которой Кови сейчас чрезвычайно зависим.


Nathan Denette/Zuma/TASS

Кроме того, у «Лос-Анджелеса» просто катастрофическое большинство – всего 10,7% реализации и 29 место в лиге по этому показателю. Ковальчука используют четвертым форвардом на месте защитника, что, в общем-то, для него вполне привычная ситуация, но обрезы на синей в его исполнении мы видим чаще, чем хорошие броски. Опять же, командная проблема.

Илья не виноват в том, что система тренера Стивенса на старте сезона вообще не работает. Но от него явно ждали, чтоон будет делать голы из ничего, а этого не происходит. И все же, ощущение, что мастерства Ковальчука по-прежнему хватает, чтобы бомбить в стремительно молодеющей НХЛ, сохраняется. Нужно просто перестать надеяться, что Картер или Копитар начнут заигрывать его в комфортных ситуациях, а начинать рубить злую и матерую солягу.