Для начала отметим странности календаря. На это обратил внимание и новый главный тренер «Вашингтона» Тодд Рирден. «Кэпиталз» стартовали с «бэк-ту-бэк», то есть двух матчей за два дня. Затем у них следует 5-дневная пауза, а уже за ней – три игры за четверо суток, в том числе еще один «бэк-ту-бэк».

«Вашингтон» в двух сыгранных матчах не взял максимума очков, но и не проигрывал в основное время. Не могло не впечатлить, как «Столичные» уничтожили со счетом 7:0 «Бостон». Команда, вдохновленная торжественной церемонией чествования чемпионов перед матчем, даже не думала хоть как-то расслабиться и чрезмерно умилиться.

Все яркие празднования остались в отпуске, «Вашингтон» уже сейчас выкладывается по полной программе и с первой же игры принялся доказывать свой высокий статус. 7:0 – это самая крупная сухая победа в истории НХЛ для обладателя Кубка Стэнли в первом матче нового сезона. И так был разгромлен «Бостон» – одна из лучших команд Восточной конференции, которая в столице США просто не понимала, что происходит. Можно было бы подумать, что «Брюинз» не лучшим образом вкатываются в сезон. Но Бержерон, Маршан и Ко, получив кучу болезненных пинков от «Кэпиталз», потом вколотили десять шайб в сумме «Баффало» и «Оттаве». Конечно, эти команды нынче не ровня «Вашингтону», но если бы «Мишки» были плохи, то не смогли бы так результативно отреагировать на свой провал.

Nick Wass/AP/TASS

Возвращаясь к «Вашингтону» и 7:0. Уже на 107-й секунде игры «Столичные» вели 2:0, они четыре раза реализовали большинство, а чекер Ник Дауд, поймав кураж, пробил Туукку Раска броском с разворота с неудобной руки. О лидерах нападения и говорить не приходится. Александр Овечкин, Евгений Кузнецов, Никлас Бэкстрем и Ти-Джей Оши на четверых набрали 9 (4+5) очков в той игре.

На следующий день на льду свежего и злого «Питтсбурга» у «Вашингтона» шансы априори были невысокими, но в сумасшедшем матче, когда никто вообще не хотел защищаться, «Кэпиталз» уступили только в овертайме – 6:7. Впечатлило, насколько легко (по крайней мере, внешне) действующий обладатель Кубка Стэнли забивал и отыгрывался – по ходу третьего периода «Столичные» уступали 4:6. «Вашингтону» дважды за матч с «Пингвинами» удавалось отправлять в ворота соперника две шайбы менее чем за минуту. И если бы у «Питтсбурга» не было больше сил, а Евгений Кузнецов не подвел команду удалением в овертайме, то «Кэпиталз» могли сейчас иметь максимум очков. В любом случае, тринадцать заброшенных шайб в двух матчах против соперников из категории топовых – это выдающийся результат.

Контраст по сравнению с началом прошлой регулярки заметный. «Вашингтон» тогда месяца два не мог найти себя, чередуя поражения (иногда оглушительные, как 2:8 от «Филадельфии») с победами. Уверенность – это то, что сейчас бросается в глаза в действиях «Кэпиталз». Команда играет мускулами, она осознает свою силу и готова прибавить в любой момент, если это будет нужно кровь из носу. Вспомните, например, прошлогодний «Питтсбург». Похмелье «Пингвинов» после второго подряд Кубка Стэнли было тяжелым. В октябре-2017 «Пенс» влетали и 1:10, и два раза по 1:7, а «бэк-ту-бэк» был для них приговором.

«Вашингтон» пережил эмоциональное перерождение по ходу последнего розыгрыша Кубка Стэнли. Наконец-то талант и мастерство у «Столичных» совпали с характером, образовав синергичный и всё сметающий микс. И именно в плане уверенности в себе у «Вашингтона» сейчас наблюдается перевес над главными конкурентами на Востоке.

Nick Wass/AP/TASS

Что у конкурентов?

«Тампа» прекрасно укомплектована, но «Молниям», кажется, как раз чего-то не хватает в плане психологии. Стивен Стэмкос и Никита Кучеров – элитные форварды, но пока они не нашли в себе таких лидерских качеств, которые обрел Овечкин прошлой весной. Собственно, «Стаммер» и «Куч», по сути, были помножены на ноль в той серии с «Вашингтоном».

У «Торонто», помимо средних защиты и вратаря, еще и непонятно что происходит в коллективе. Приход Джона Тавареса может стать наступлением на позиции Остона Мэттьюза. Вдобавок президент «Мэйпл Лифс» Брендан Шэнахэн советует молодым звездам команды умерить финансовые аппетиты и поставить интересы клуба выше личных. Постоянно возникают сомнения, что конкретно этому ростеру «Торонто» подходит главный тренер Майк Бэбкок.

«Питтсбург» по-настоящему опасен для «Вашингтона», но «Кэпиталз» преодолели комплекс «Пингвинов» в плей-офф. Если они снова встретятся в постсезоне, а вероятность подобного расклада очень велика, то «Столичные» точно не будут выходить на дуэль в роли кролика, который вот-вот окажется в желудке удава.

Персоналии «Кэпиталз»

Всего два матча сыграно, а у «Вашингтона» только три полевых игрока из восемнадцати остаются с нулем в графе «очки», что дает основания предполагать – у «Кэпиталз» и в этом сезоне будут эффективные нижние звенья. Да что там, даже вратарь Брэйден Холтби имеет в своем активе пойнт, а Брукс Орпик, вкатывающийся в чужую зону с таким грохотом, словно хлипкие грузчики уронили рояль, забил «Питтсбургу» и прервал серию из 182 матчей без заброшенных шайб в регулярных чемпионатах!

Один из интересных вопросов начавшегося сезона – сможет ли стать сильным двусторонним форвардом Евгений Кузнецов? В атакующих талантах воспитанника «Трактора» никто не сомневается, особенно после последнего плей-офф. «Вашингтон» летом потерял двух форвардов, которые были ключевыми исполнителями при «пенальти киллинг» – Джея Бигла и Алекса Чиассона. Также отбывает 20-матчевую дисквалификацию Том Уилсон. Возможно, Кузнецов, выходящий на меньшинство, – это не только вынужденное, но и временное решение.

Scott Kane/AP/TASS

Провисает позиция бэкапа Брэйдена Холтби. Обладатель «Везина Трофи» 2016 года сыграл «бэк-ту-бэк» с «Бостоном» и «Питтсбургом», так что Финикса Копли мы в деле пока не видели. Не забываем, что у «Вашингтона» есть в наличии молодой российский вратарь Илья Самсонов.

В целом, «Кэпиталз» выглядят в данный момент командой, которая способна выиграть четвертый раз подряд дивизион Метрополитан. А как успешно играть в плей-офф, «Вашингтон» уже знает.